La course contre la montre pour éviter un éventuel variant “monstre” du COVID

La lenteur des taux de vaccination mondiale contre le COVID-19 fait craindre que des variants encore plus graves du coronavirus puissent circuler avant que l’immunité collective ne puisse atténuer leur impact.

Les États-Unis ont fixé l’objectif de vacciner au moins partiellement 70 % des adultes d’ici le 4 juillet, ce qui devrait accélérer le déclin actuel des nouvelles infections aux États-Unis.

Mais les variants sont le joker, et dans une pandémie mondiale où seulement environ 8 % des personnes ont reçu une dose, le virus continuera à muter sans relâche.

“Ces derniers mois, l’évolution du virus s’est extrêmement accélérée. Le virus a été stable pendant 10 mois, puis il a commencé à évoluer à un rythme accéléré.

La vraie question maintenant est de savoir si cela peut empirer,” a déclaré Eric Topol, fondateur et directeur du Scripps Research Translational Institute.

Comment cela fonctionne: Les virus mutent, et la pression de sélection peut favoriser les mutations qui se propagent plus facilement dans la population ou qui échappent mieux à l’immunité innée de l’homme, explique Sarah Cobey, professeur associé d’écologie et d’évolution à l’Université de Chicago.

“Actuellement, nous observons les deux,” dit-elle.

On ne sait pas si le SRAS-CoV-2 évoluera à long terme vers un virus qui se ramifie en de multiples variants qui coexistent, ou s’il aura plutôt un modèle de remplacement, ajoute Cobey.

Quel est l’état de la situation? Selon les CDC, il existe actuellement cinq variants préoccupants et huit variants d’intérêt aux États-Unis.

Deux des variantes préoccupantes – New York et la Californie – pourraient être en recul et “en voie d’extinction,” selon Topol.

Trois variants sont plus préoccupants – ceux découverts à l’origine au Royaume-Uni (B.1.1.7), au Brésil (P.1) et en Afrique du Sud (B.1 351) – en partie parce qu’ils ont accumulé de nombreuses mutations, plus d’une douzaine, presque instantanément, dit Josh Schiffer, un expert en maladies infectieuses au Fred Hutchinson Cancer Research Center.

Ces trois variants présentent différents niveaux d’infectivité accrue, en particulier B.1.1.7, et P.1 et B.1 351 pourraient être mieux à même d’échapper au système immunitaire ou aux propriétés des vaccins, ajoute Schiffer, bien que des données supplémentaires soient nécessaires.

Les CDC surveillent de près plusieurs versions de B.1 617, une variante détectée pour la première fois en Inde et qui pourrait être liée à l’augmentation actuelle des cas dans ce pays.

“Nous avons eu de la chance car nous avons vacciné avant l’assaut (de la souche britannique). Sinon, nous aurions eu des problèmes. C’est la souche la plus répandue,” dit Topol.

Schiffer convient que l’immunité collective partielle est à l’origine de la baisse du nombre de nouvelles infections aux États-Unis, malgré la propagation de la souche B.1.1.7 hautement infectieuse. “Sans la vaccination, de nombreux endroits aux États-Unis ressembleraient probablement exactement à l’Inde avec les nouvelles variantes,” dit-il.

“Nous observons des signaux clairement prononcés de sélection positive pour une transmissibilité accrue et un certain degré d’échappement immunitaire,” bien que cela ne soit pas inattendu, ajoute Cobey.

“Une vaccination rapide est essentielle. Même avec une protection partielle, vous pouvez atteindre un niveau plus élevé d’immunité de groupe,” dit Schiffer. “Quand je parle d’immunité de groupe, je ne pense pas à un phénomène de tout ou rien. Je l’envisage comme un variateur de lumière. Les usines où sont créés de nouveaux variants sont des zones très touchées.

S’il y a un nouveau variant qui est terrible – qui ruine 2022 et nous ramène à des temps très sombres – il est presque garanti qu’il se produira dans une région du monde qui est aujourd’hui très touchée,” dit Schiffer.

“La seule chose qui pourrait se produire, mais qui ne s’est pas encore produite, c’est un variant superspreader comme B.1.1.7 avec une très forte défense immunitaire… Est-ce qu’on verra ça? Je ne sais pas. Espérons que nous ne verrons jamais ce monstre,” dit Topol.

Oui, mais: aux États-Unis, la demande de vaccins semble diminuer, malgré la prolifération des variantes.

Une nouvelle étude publiée dans le New England Journal of Medicine montre l’importance pour les gens de recevoir leur deuxième dose pour combattre les variants – mais certains Américains ne font pas ce pas.

Et les pays étrangers se battent pour avoir accès aux vaccins, alors que les États-Unis commencent seulement à combler le fossé de la diplomatie vaccinale.

“Il est pratiquement impossible de prédire ce qui va se passer ensuite,” dit Schiffer.

“Je pense que la probabilité qu’une variante pire que celle à laquelle nous sommes confrontés actuellement apparaisse est beaucoup plus élevée lorsque le nombre d’infections en circulation est plus important,” comme c’est le cas en Amérique latine, en Inde et en Asie.


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